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C’est un saisissant tableau de l’Afrique de l’Est que nous offre ce périple effectué dans les années 1912-1918. Autrefois (Zamani en swahili) dans ces contrées hantées des grands fauves dont il fallait se protéger, la chasse était toujours pour les habitants une nécessité vitale et parfois un moyen de subsistance. Autrefois s’administraient encore des tribus distinctes avec leurs territoires et leurs coutumes surprenantes pour les voyageurs européens. Dans les montagnes du Ruanda et de l’Urundi, les Watusi éleveurs de vaches, avaient implanté leur civilisation féodale, toute droite surgie de la nuit des temps. Mais dans cet Autrefois surgit la Première Guerre Mondiale. L’auteur et son frère sont plongés dans le conflit ; l’un périt au combat et l’autre survit par son énergie à une évasion spectaculaire. Ecrit avec sincérité, esprit d’observation et modestie, par un « gentilhomme d’aventure » comme Joseph Kessel baptisait le voyageur dans la préface qu’il écrivit pour la première édition de cet ouvrage, ce retour dans le temps nous offre une description de la vie d’alors, empreinte d’une réelle grandeur et de charmes inattendus.